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À la (re)découverte de la littérature africaine pour les Apprenants :“L’enfant noir” de Camara Laye


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Ce roman, écrit avant les indépendances nominales de 1960, raconte l’enfance et l’adolescence de Camara Laye, sa vie avec ses parents, frères et sœurs, oncles et tantes. Le récit met aussi en relief les rapports qui existent entre Laye et les apprentis de son père.

Forgeron, le père de Laye a pour totem un petit serpent noir qui, de temps à autre, lui rend visite dans l’atelier. Celui de sa mère est un crocodile. Ces deux animaux sont perçus comme des génies capables de protéger et d’avertir la famille à l’avance de ce qui va arriver. L’auteur nous montre ainsi que, musulmans ou chrétiens, les Africains n’ont pas abandonné les croyances de leurs ancêtres.

Quelquefois, le jeune Laye se rend chez sa grand-mère à Tindican, un village où il découvre les travaux champêtres et la récolte du riz qui mobilise toute la communauté chantant et travaillant au rythme du tam-tam.

À Kouroussa, c’est d’abord l’école coranique qui l’accueille. Il fréquentera ensuite l’école française où il se liera d’amitié avec Fanta, Kouyaté, Marie et Check. La mort de ce dernier sera sa première grande souffrance, une blessure dont il ne se remettra jamais.

Laye quittera plus tard Kouroussa pour Conakry où il habitera avec le frère de son père et ses deux femmes. Laye réalise assez vite que tout n’est pas rose dans la capitale guinéenne confrontée, comme d’autres grandes villes africaines, au banditisme, à la dépravation d’une jeunesse mal formée, désœuvrée et livrée à elle-même.

Dans le train qui le conduit à Conakry, Laye est littéralement fasciné par le paysage.

Le Certificat d’Aptitudes Professionnelles en poche, Laye doit poursuivre ses études à Argenteuil, une banlieue parisienne. C’est un moment difficile pour lui, pour Marie qu’il avait commencé à aimer et pour sa mère. La séparation est d’autant plus déchirante qu’une question obsède son esprit : partir et ne plus revenir ou bien partir et revenir. L’école occidentale l’initie au mode de vie des Occidentaux comme les rugissements de “lions” pendant les cérémonies de circoncision le préparaient hier à entrer dans le monde des adultes, à affronter le danger, à surmonter la peur et, surtout, à garder le secret qu’on vous a confié.

On l’a déjà dit : Laye, parle dans ce roman, de ses jeunes années à Kouroussa, à Tindican, à Conakry mais aussi de sa vie d’étudiant en France. C’est un récit largement autobiographique. L’auteur y aborde rarement la question du colonialisme qui, selon le président Emmanuel Macron en visite à Abidjan le 21 décembre 2019, fut “une erreur profonde, une faute de la République”. Laye reste silencieux sur cette colonisation.

Et pourtant, les Africains subissaient les travaux forcés à cette époque (les années 1940 et 1950). Et pourtant, le cacao, le café, le coton qu’ils produisaient étaient achetés à des prix injustes par le colonisateur. Certains auteurs africains ne comprennent pas que Laye se contente de célébrer la beauté et le courage de la femme guinéenne, de décrire des fêtes et des coutumes. Ils ne tolèrent pas que le romancier guinéen ne soit pas dans la protestation ou la dénonciation comme l’Ivoirien Bernard Dadié, le Camerounais Ferdinand Oyono ou le Sénégalais Sembène Ousmane. Mongo Beti, qui a magistralement exposé les exactions de la colonisation dans “Ville cruelle” et “Le Pauvre Christ de Bomba”, est celui qui attaque le plus le roman de Camara Laye. Il n’hésite pas à le qualifier de “littérature rose donnant une image stéréotypée de l’Afrique et de l’Africain”. L’adjectif “rose” employé ici s’oppose à “la dimension noire” que l’écrivain et universitaire kenyan Ngugi Wa Thiongo définit comme “une peinture des réalités africaines sans complaisance”. Pour Mongo Beti, Camara Laye écrit comme s’il n’avait jamais été victime ou témoin d’une brimade ou d’une injustice commise par le colon. Il le considère par conséquent comme un écrivain réactionnaire qui donne l’impression que l’Afrique de ce temps-là est sans problèmes.

“N’oublie jamais d’où tu viens, n’oublie jamais les tiens !” Telles furent les dernières paroles que Laye entendit de la bouche de son père. Il dut s’exiler à Dakar pour échapper à la mort sous Sékou Touré. La Guinée demeurait néanmoins dans son cœur. Il pensait toujours à Kouroussa et à Tindican. Le 4 février 1980, il décède dans la capitale sénégalaise. Il n’avait que 52 ans.

Tous les Africains qui ont fréquenté le collège n’ont pas oublié ce roman culte et grand classique de la littérature africaine. Ils se souviennent particulièrement de l’hommage rendu par Camara Laye à la femme africaine parce qu’ils se sont reconnus dans ce beau poème dédié à Dâman, “la femme des champs et des rivières, la femme qui essuyait mes larmes, me réjouissait le cœur et patiemment supportait mes caprices”.

En ce 40e anniversaire de sa disparition, souvenons-nous de Laye, l’auteur de “L’Enfant noir”!

M. Jean-Claude DJEREKE

Jean-Claude DJEREKE

Auteur de plusieurs publications, Jean-Claude DJEREKE enseigne la littérature africaine à Temple University de Pennsylvanie (Etats-Unies d’Amérique). De nationalité ivoirienne, JCD a été homme religieux avant de se consacrer à la littérature. jcdjereke@gmail.com.


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